10 de febrero de 2008

"Es ingenuo pensar que somos los únicos habitantes del universo"


La astrofísica italiana Giovanna Tinetti, investigadora de la Agencia Espacial Europea (ESA, por su sigla en inglés), ha asegurado en una entrevista con Efe que es "ingenuo" pensar que "somos los únicos habitantes del universo".

"El universo es tan grande que me parecería algo pretencioso pensar que somos sus únicos habitantes. Estoy segura de que hay vida más allá del Sistema Solar", sostiene esta investigadora turinesa de 36 años que, pese a su juventud, ha capitaneado algunos de los proyectos más ambiciosos de la ESA.

El pasado año, Tinetti, al frente de un equipo internacional de investigadores, anunció, por primera vez, el hallazgo de agua en forma de vapor en la atmósfera de un planeta de fuera del Sistema Solar denominado HD 189733b y situado a 64 años luz de la Tierra, en la constelación de Vulpecula.


Este cuerpo celeste es un gigante gaseoso similar a Júpiter que orbita "muy cerca" de su estrella madre, treinta veces más de lo que está la Tierra del Sol, por lo que su temperatura atmosférica puede alcanzar los mil grados centígrados, haciendo de él "un pequeño infierno".

Según Tinetti, HD 189733b es un mundo que está lejos de ser habitable, ni tan siquiera por los organismos más resistentes, aunque el descubrimiento de moléculas de agua en su atmósfera abre un poco más la puerta a la posibilidad de hallar planetas extrasolares que reúnan las condiciones mínimas para albergar vida en su superficie.

"Encontrar agua es un razón para seguir buscando", afirma la astrofísica, que asegura que, para hallar rastros de vida, resulta imprescindible desarrollar primero una nueva generación de telescopios que permitan observar de manera directa los exoplanetas.

Hasta ahora, todo lo que se sabe de los más de 250 astros de fuera del Sistema Solar que se conocen es gracias a la información que facilitan telescopios espaciales como el Spitzer, de la NASA, a partir del análisis de la luz que emiten estos planetas, captada con rayos infrarrojos.


Junto a Ignasi Ribas, especialista en Astrofísica Estelar del Instituto de Ciencias del Espacio del CSIC y del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña, Tinetti trabaja ahora en el desarrollo de un nuevo telescopio capaz de caracterizar mejor los cuerpos celestes.

Cuando esto se consiga, afirma, será posible buscar indicios de vida más allá de nuestro sistema planetario.

"La vida simple, como los microbios o las bacterias, tiene que ser muy común allí fuera. Quizá lo más complicado sea hallar formas de vida más complejas, porque para ello se necesita tiempo y estabilidad en el planeta en cuestión durante miles o millones de años, como ha sucedido en la Tierra", explica Tinetti.

A la espera de disponer de la tecnología necesaria que permita hallar vida extraterrestre, el anhelo de esta joven científica es descubrir agua líquida en un planeta extrasolar. "De momento es sólo un sueño", aunque está convencida de que, tarde o temprano, algún afortunado científico lo podrá anunciar.

Invitada por la Obra Social de La Caixa, Giovanna Tinetti ha visitado esta semana Barcelona para pronunciar una conferencia sobre sus últimos hallazgos en el museo Cosmocaixa.

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