1 de junio de 2008

El color de las plantas extraterrestres

El color de las plantas extraterrestres Kiang, Nancy Y.
Revista Investigación y Ciencia: 381 - JUNIO 2008

En otros mundos, los vegetales podrían ser rojos, azules o negros.

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La posibilidad de hallar vida extraterrestre ya no pertenece sólo al ámbito de la fantasía científica o de los cazadores de ovnis. En lugar de esperar a que vengan los alienígenas, somos nosotros quienes los estamos buscando. Puede que no descubramos civilizaciones técnicamente avanzadas, pero podemos rastrear "bioseñales", señales físicas y químicas de procesos biológicos fundamentales.

Allende el sistema solar, los astrónomos han descubierto más de 200 mundos que orbitan alrededor de otras estrellas. Nos referimos a los planetas extrasolares. Aunque no sabemos todavía si esos planetas albergan vida, descubrirlo es sólo cuestión de tiempo. En julio de 2007, se confirmó la presencia de vapor de agua en un planeta extrasolar, al observar el paso de la luz de las estrellas a través de la atmósfera del planeta. En la actualidad, las agencias espaciales están desarrollando telescopios para buscar, mediante la observación de espectros lumínicos, signos de vida en planetas del tamaño de la Tierra.

La fotosíntesis, por ejemplo, produciría bioseñales conspicuas. ¿Cuál es la probabilidad de que opere la fotosíntesis en otro planeta? Muy elevada. En la Tierra, el proceso resulta tan eficaz, que constituye el fundamento de casi toda forma de vida. Aunque ciertos organismos viven gracias al calor y el metano que arrojan los humeros hidrotermales oceánicos, los ricos ecosistemas de la superficie del planeta dependen de la luz solar.

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